Koffie: de een vindt het heerlijk, de ander walgt van de bittere smaak. Voor dat verschil is een genetische reden. Een studie van de Northwestern University (VS) heeft tegen de verwachting in uitgewezen dat hoe gevoeliger mensen zijn voor de bittere smaak van cafeïne, hoe meer koffie ze drinken.

Een bittere smaak is volgens de onderzoekers een natuurlijk waarschuwingssysteem dat je lichaam alert maakt op schadelijke (giftige) stoffen. Eigenlijk moeten mensen dus niet van koffie houden, maar het uitspugen wanneer ze het proeven. Waarom houden zoveel mensen dan toch van koffie?

Positief effect
Je zou verwachten dat mensen die bijzonder gevoelig zijn voor de bittere smaak minder koffie zouden drinken, maar het is juist andersom. „Dat de resultaten van onze studie anders zijn dan we verwachtten, suggereert dat koffiedrinkers de smaak juist heel goed waarnemen en die associëren met iets positiefs en goeds,” vertelt Marilyn Cornelis, universitair docent preventieve geneeskunde aan de Northwestern University. „Het lichaam leert dat koffiedrinken een positief effect met zich meebrengt, namelijk dat het je lichaam een boost geeft. Daarom houden mensen van koffie.”

Epidemiologie
Voor de studie pasten wetenschappers dezelfde techniek toe die vaak wordt gebruikt in de epidemiologie, de studie naar het voorkomen van epidemieën. Vierhonderdduizend mannen en vrouwen uit Groot-Brittannië werden ‘getest’ op de relatie tussen bittere smaak en consumptie. Men keek vooral naar de waarneming van bittere smaken. Daaruit konden onderzoekers afleiden bepaalde genen ervoor zorgen dat je een grotere kans hebt een koffieliefhebber te zijn.